sábado, 15 de agosto de 2015

Plutón, Caronte y New Horizons: el video del encuentro





El 14 de julio de 2015 se producía un acontecimiento histórico: por primera vez se lograba alcanzar a Plutón mediante una sonda espacial. El planeta enano había quedado fuera de todo programa espacial anterior. Su distancia, pero especialmente, las características particulares de su órbita hacían extremadamente dificultoso el acceso mediante sondas espaciales para su exploración.

La New Horizons cumplió ese objetivo luego de un periplo de nueve años por el Sistema Solar y realizó un espectacular sobrevuelo sobre Plutón y su sistema de lunas. Los resultados del relevo de datos e imágenes de New Horizons recién se han empezado a recibir y analizar. Pero sin embargo son realmente espectaculares y revolucionaron el conocimiento que teníamos de ese cuerpo celeste. En pocas semanas conocimos datos alucinantes de Plutón que han sorprendido a la comunidad científica.

Plutón posee una atmósfera muy dinámica, que parece estar escapándose debido a su débil campo gravitatorio. Esta interacciona con el viento solar generando una estela de iones que llega hasta los 100.000 km de distancia. Se estima que unas 500 toneladas de gases se escapan en cada hora de la tenue atmósfera plutoniana. Este proceso de disminución atmosférica ha sido confirmado y medido con precisión por la New Horizons.

Primer relevo topográfico de Plutón. El mismo es preliminar y está sujero a aprobación de la comunidad internacional. Ampliar.-



  La superficie de este planeta enano ha demostrado ser una fascinante estructura, extremadamente rica en formaciones geológicas y con una actividad muy dinámica. Hay formaciones heladas similares a glaciares, con disposición reticular extremadamente activas pero formadas de nitrógeno sólido, cadenas de montañas y zonas rocosas. Realmente este aspecto lo convierte en un mundo fascinante. Se ha determinado la estructura de sus lunas más importantes. Caronte posee una gran riqueza geológica y conocemos la estructura de Nix e Hidra. De hecho se considera que Plutón y Caronte son un planeta binario, lo que también daría fin a la absurda polémica sobre la categoría de Plutón. Sin dudas, el planeta enano salió ganando luego del encuentro con New Horizos.

 El video es una reciente reconstrucción del fugaz y veloz encuentro del pasado 14 de julio. La velocidad relativa entre New Horizons y Plutón rompió todos los récords: 50.000 km/h. Las imágenes obtenidas son espectaculares: este video realizado por Björn Jónsson resume el evento en forma brillante. Casi que permite hacernos una idea la magnitud de la velocidad de la sonda. Se aprecian todos los detalles que han sido analizados en estas semanas, incluyendo la débil atmósfera plutoniana y su luna mayor Caronte.

 El descubrimiento de Plutón recién ha comenzado, mientras que la New Horizons se espera llegue a los primeros objetos del cinturón de Kuiper. Sin dudas 


   Más sobre Plutón en Microsiervos, Miles de Millones y Eureka.






jueves, 6 de agosto de 2015

La Tierra y la cara oculta de la Luna


Las imágenes fueron captadas el pasado 16 de julio entre las 15:50 y 20:45 UTC mientras la Luna cruzaba de izquierda a derecha y de abajo hacia arriba nuestro planeta. La Luna "sobrevoló" el Océano Pacífico y Norteamérica en ese lapso de tiempo. Ampliar. Vía: NASA.


 Sin dudas el conjunto de imágenes obtenidas por la misión DSCOVR pasará a la historia por sus espectaculares resultados. DSCOVR (Deep Space Climate ObserVatoRy) es un observatorio destinado a estudiar las condiciones del clima solar y su impacto sobre nuestro planeta. El observatorio órbita entre la Tierra y el Sol, en uno de los puntos de Lagrange conocido como L1. Los puntos de Lagrange son soluciones estacionarias al llamado problema de los tres cuerpos. Cualquier objeto pequeño con respecto a los otros dos que se ubique en alguno de esos puntos permanecerá estable. El punto L1 está ubicado en la recta imaginaria que pasa por el centro del Sol y la Tierra de manera que se puede observar en forma continua la actividad solar. La Tierra o la Luna no interfieren con un observador ubicado en este punto, que está a 1.502.000 km de nuestro planeta.

 El sobrevuelo de la Luna sobre la Tierra captado por DSCOVR en un gif:

Vía: NASA.


 El DSCOVR estudiará la intensidad, dirección y otras características del flujo de iones del viento solar, así como las variaciones del campo magnético del Sol. La determinación de estos aspectos es fundamental para entender la relación entre la actividad solar y las propiedades de la atmósfera terrestre. Será posible medir las tormentas geomagnéticas que afectan la magnetósfera aspecto de vital importancia en materia de telecomunicaciones. De manera entonces que las tareas de DSCOVR son muy importantes. A pesar de eso, el satélite está dotado de una cámara, denominada EPIC (Earth Polychromatic Imaging Camera) que capta secuencias de 10 imágenes mediante tres filtros distintos: que van del infrarrojo al ultravioleta cercano. Las tomas entonces, son de gran calidad y aquí estan para fascinarnos.

 Lo que sin dudas es alucinante es el video realizado con estas primeras imágenes de la misión:


 La captura de imágenes será de forma contínua a medida que se corrijan los efectos de dispersión de la atmósfera terrestre. Se estima que DSCOVR enviará en forma regular fotos cada 12 o 36 horas, y las mismas estarán a disposición en la página web de la misión.

 La cara oculta de la Luna fue observada por primera vez gracias a la épica misión soviética Luna 3, que en los inicios de la exploración lunar no tripulada obtuvo las primeras fotos. El lado oculto de la Luna difiere notoriamente del visible, con una mayor presencia de cráteres y escasos valles o mares. La primer imagen del sistema Tierra-Luna fue provista por la sonda Voyager 1 en 1977 al inicio de su largo periplo por el Sistema Solar.

 Sin dudas DSCOVR revolucionará nuestro conocimiento de la interacción Sol-Tierra y nos seguirá fascinando con sus espectaculares imágenes.








lunes, 20 de julio de 2015

¿Qué pasaría si en un bolsillo de tu pantalón hubiera un agujero negro?





 Básicamente morirías, vos y unos cuantos mas por cierto. Excelente y breve explicación sobre qué es un agujero negro, de la mano de la gente de Quarks and Cofee.






sábado, 18 de julio de 2015

Los nuevos y sorprendentes hallazgos en Plutón



Región de Tombaugh: el "corazón" de Plutón, parte del montañoso Valle Sputnik recientemente descubierto.  Se observa una vasta llanura formada por monóxido de carbono sólido, que recuerda valles marcianos similares y el permafrost de la Tierra.


  Hace tan solo tres días se produjo el sobrevuelo de New Horizons sobre Plutón y los hallazgos de la sonda han dejado helados a todos los involucrados en la misión y a quienes también la vemos desde afuera.
 A pocas horas del encuentro, con la llegada de la primer imagen en alta definición del encuentro con el planeta enano, se observó la existencia de una cadena montañosa de reciente formación. Las primeras imágenes del llamado corazón de Plutón nos muestra la presencia de una amplia zona formada por monóxido de carbono en estado sólido. El terreno, bautizado provisoriamente como Sputnik Planum, recuerda a zonas polares de nuestro planeta, precisamente por su estructura segmentada, con celdas de unos aproximadamente 20 km de diámetro. La composición de esta zona contrasta notablemente con la de las otras regiones congeladas de Plutón formada por metano y nitrógeno sólido, y por cierto nos recuerda al familiar permafrost terráqueo.


Versión anotada de Sputnik Planum con las distintas estructuras observadas. Ampliar.

 En palabras de Jeff Moore, jefe del equipo de geofísica e imagen de New Horizons, estos hallazgos han superado todas las expectativas previas, y plantean un desafío importante para dilucidar su origen. Las estructuras celulares están limitadas por surcos más o menos longitudinales, en los cuales se observan estructuras similares a cerros, claramente distinguibles por ser más oscuros que el resto del terreno. Probablemente su formación obedezca a la sublimación del hielo en esas zonas.

El llamado "corazón de Plutón" es esta nueva región denominada región de Tombaugh en honor a su descubridor (Clyde Tombbaugh) es una zona formada por monóxido de carbono sólido. Imagen vía NASA SSE.-


 Dos explicaciones muy primarias se manejan para explicar esta particular estructura helada. La primera establece como probable que la misma se formara debido a fenómenos geofísicos, es decir a una contracción de la capa superficial. El resultado es similar lo que sucede cuando se evapora el agua del lodo y se resquebraja. Otra posible hipótesis explicaría estas formaciones como producto de la actividad convectiva debido a una mayor temperatura en la estructura interna de Plutón, de forma similar a las observadas en fluidos en ebullición. Ciertamente esto plantea una estructura más compleja de la propuesta inicialmente, y Plutón no tendría nada que envidiarle al resto de planetas del Sistema Solar. Polémico.

 Mas allá de estos aspectos, también se detectaron zonas afectadas por actividad eólica en forma muy nítica. Las mismas fueron tomadas el 14 de julio a una distancia de 77.000 km. y en ellas se aprecian detalles de hasta 1 km. La resolución de las imágenes es clave para lograr estos descubrimientos.

Así modifica la estructura superior de la atmósfera el viento solar. El instumento SWAP detectó la presencia de iones de nitrógeno a decenas de miles de kilómetros de la capa superior atmosférica de Plutón. Imagen vía: NASA SSE.-


 Por otro lado, los hallazgos iniciales de la atmósfera de Plutón están a la par que su geología en cuanto a novedades sorprendentes. La misma se extiende hasta unos 1.600 km de su superficie y está formada mayoritariamente por nitrógeno. Asimismo se pudo determinar el efecto del viento solar que extiende un rastro de gas ionizado a decenas de miles de kilómetros mas allá de su superficie.

 El video demuestra los hallazgos de la ocultación solar casi perfecta que midió el espectómetro-telescopio ultravioleta ALICE:




 Me parece más que justo la denominación inicial para esta extraordinariamente interesante región: Sputnik Planum, en homenaje al satélite que inauguró la fascinante Era Espacial. Todos los nombres que se han asignado hasta ahora son provisorios, y por cierto, la tarea de bautismo recién comienza. El instituto SETI se ha puesto en campaña pública para proponer nombres en la cual, por cierto, se puede participar.

 Las imágenes son de alta resolución, aunque se pueden observar ciertas inexactitudes debido a la compresión de datos utilizada. Hay que tener en cuenta las dificultades de comunicación debido a la distancia de la New Horizons con nuestro Planeta. Estos detalles, junto con los nuevos datos llegarán a lo largo de los próximos días. En la conferencia de prensa de hoy, la NASA estimó que los datos recibidos no llegan a un 10% de los obtenidos por la sonda. De manera entonces que el descubrimiento del sistema binario Plutón-Caronte recién ha comenzado.




 El video de arriba demuestra lo que es posible hacer con las primeras imágenes de la New Horizons. El crédito pertenece a Mattias Malmer.
 Recomiendo el seguimiento de los datos de New Horizons en Eureka y Miles de Millones. La aventura de descubrir Plutón recién comienza y lo hizo con todo.




Elaborado en base al sito oficial de New Horizons, de donde provienen las imágenes salvo las indicadas que provienen de la web de la NASA.







jueves, 16 de julio de 2015

40 años de la misión Apolo-Soyuz


Vía: Ciudad Futura.


  Hace 40 años se produjo un hecho fuera de serie en la carrera espacial: la Unión Soviética y los Estados Unidos realizaban la primer misión tripulada conjunta de la historia. A contrapelo del contexto político signado por la Guerra Fría, la misión implicó una estrecha colaboración técnica que tuvo que lidiar con numerosos desafíos muy específicos para garantizar la misión. La propuesta comenzó a ser explorada en 1969, año clave en la historia de la exploración espacial. Los EUA habían cumplido el objetivo de llevar sano y salvo a un ser humano a la Luna, y le ganaron de mano a los soviéticos. La URSS iniciaba la era de la permanencia ininterrumpida en el espacio, con el lanzamiento de la primer estación espacial de la historia.

 Ambas naciones estaban transitando por la etapa madura de la exploración espacial: los EUA iniciaron su programa de estaciones espaciales, pero el mismo quedó trunco por la misma razón que lo fue el programa Apolo. De hecho, para la NASA esta sería la última misión de las naves construídas para la carrera lunar.
 La URSS comenzaba a explotar las formidables capacidades de las naves Soyuz, que también nacidas para llegar a la Luna, ahora serían las responsables de hacer de la órbita terrestre un hábitat permanente para cosmonautas soviéticos y rusos. Superados los aspectos estrictamente políticos para establecer la misión, los desafíos técnicos iban a ser incluso mayores a los precedentes.

La nave Soyuz en un curioso esquema visual verde. El color de la nave fue cambiado por los requisitos ópticos de los sistemas norteamericanos que requerían que los astronautas identificaran a la nave soviética visualmente. El sistema soviético por el contrario, era totalmente automático, aunque también disponía de sistemas ópticos que se utilizan en acoplamientos manuales. Vía: NASA The Commons.-


 El esquema de maniobra orbital y acoplamiento partían de conceptos y tecnologías distintos, las atmósferas de las naves eran incompatibles e incluso el registro de la duración de las misiones se realizaba en forma distinta por soviéticos y norteamericanos. Por no mencionar las barreras idiomáticas, que no sólo abarcaban a los tripulantes de las naves, sino a los equipos técnicos de ambos países. Todos estos aspectos fueron superados, demostrando las capacidades conjuntas y cuan positivo es la colaboración en materia espacial. La misión fue un éxito, y lamentablemente no fue continuada. Sin embargo hoy día se evalúe esta pionera misión como clave de los tiempos actuales en los que la Estación Espacial Internacional es una realidad. Así son presentados una serie de videos que la agencia espacial rusa Roscosmos y la NASA han publicado estos días para conmemorar la misión.
 Así entonces los cosmonautas soviéticos Alexéi Leonov y Valery Kubásov y los norteamericanos Thomas Stafford, Donald Slayton y Vance Brand se encontraron en órbita y llevaron una exitosa misión conjunta de 44 horas en las que
 En los mismos se aprecia la valoración de los años pasados, y de su significado actual. Hay entrevistas a los hacedores de esta misión, y muchísimo material documental que merece ser conocido, especialmente por su riqueza anecdótica.

 Publico a continuación los videos de Roscosmos seguidos por la producción de la NASA.











Los detalles de esta histórica misión se pueden recrear en los formidables artículos de Eureka y Ciudad Futura.















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